Las Vegas está pronta para uma equipe da NBA, mas a NBA está pronta para Vegas?

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LAS VEGAS - Brett Lashbrook é um cara difícil de ler. Ostentando um sorriso parma, suprimentos aparentemente inesgotáveis ​​de energia e a capacidade de falar em frases hiperbólicas, mas ainda de alguma forma viáveis, ele é a pessoa perfeita para construir uma casa em Las Vegas. Ele não vai apenas fazer você acreditar que o sonho é real; ele vai fazer você acreditar que pode - e deve - acompanhá-lo.

Lashbrook, o CEO e proprietário do Lights, o time da United Soccer League da cidade, veio para Las Vegas como muitos outros, com uma casa em outro lugar (o meio-oeste), uma formação em direito e negócios (trabalhando para a Major League Soccer no escritório do comissário, e como COO do Orlando City Soccer Club - que terminou sua primeira temporada na MLS em 2018), e um objetivo em mente. O dele era simples: leve o futebol para Las Vegas e capitalize sobre uma população inexplorada que antes era marginalizada em favor do turismo, principalmente nos oito quilômetros da Strip.





Há 2,2 milhões de nós que moram aqui: nenhum de nós vive nesses 8 quilômetros, disse Lashbrook no campo do Cashman Stadium no início de março. Mas, devido ao estigma dos jogos de azar, os times da liga principal hesitaram em estar aqui. Estamos recuperando o atraso de 20 anos atrás.



Esse estigma está mudando e Lashbrook quer fazer parte disso. Vegas era a segunda maior cidade do mundo sem um time de futebol e completou sua primeira temporada em 2018. No primeiro ano, eles dividiram Cashman com os 51s (agora os Aviators), anteriormente afiliado AAA do Mets, mas agora o Athletics . Os Aviators mudaram-se para Summerlin, uma comunidade a oeste de Las Vegas, e Lashbrook interveio para tornar Cashman mais amigável para o futebol.



Em junho, o time e a cidade deram o próximo passo para potencialmente conseguir um time da MLS quando o conselho municipal aprovou por unanimidade os planos para construir um novo estádio no local do Cashman Field. A equipe continuaria jogando enquanto ocorrem as negociações com a liga e a construção. Isso daria para uma quarta equipe de esportes profissionais em Las Vegas, que não tinha nenhuma há apenas alguns anos. E isso é apenas o começo.

As equipes devem refletir sua comunidade, diz Lashbrook. Os Packers e os Steelers refletem essa atitude trabalhadora do Meio-Oeste. Os Lakers refletem essa mentalidade do Showtime. Vivemos na capital mundial do entretenimento. Em uma cidade que nos permite colorir fora das linhas. Para ser descaradamente Las Vegas.



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Não há dúvida de que os Golden Knights também são descaradamente Las Vegas. A equipe pegou um raio em uma garrafa durante a corrida do livro de histórias de 2018 para as finais da Stanley Cup. O time joga na T-Mobile Arena, conhecida por sediar boxe, UFC e shows, e completa com um Hyde Lounge nas vigas.

Os Knights trouxeram teatralidade exagerada para seus jogos em casa, apresentando coreografia no estilo Medieval Times antes do disco cair, shows de fumaça, luzes piscando, imagens sensoriais no gelo e uma bateria. Celebridades dignas de nota, de Lil Jon aos membros do Imagine Dragons, consideram-se fãs do time, e o sucesso instantâneo cativou o time para os locais quase da noite para o dia. Assista às festas em quase todos os jogos, com os sons enfadonhos das listas de reprodução do cassino substituídos pelo áudio transmitido no máximo 11. Os decalques, chapéus e camisetas do Golden Knights estão presentes de Henderson a Summerlin.

Os Golden Knights voltaram aos playoffs em 2019, mas não conseguiram fazer a mágica acontecer mais uma vez - eles foram eliminados no primeiro turno depois de terminar em terceiro na Divisão do Pacífico. O futuro da equipe é brilhante, algo que também pode ser dito dos Ases, o elenco da WNBA da cidade que está no meio de sua segunda temporada. Os Ases tornaram-se queridinhos instantâneos desde o salto depois de se mudarem de San Antonio. Eles escolheram a estrela A’ja Wilson com a escolha nº 1 em 2018 e atualmente estão em primeiro lugar no Oeste (10-5) sob o comando do técnico Bill Laimbeer.

As pessoas estão vendo os benefícios dos esportes em Las Vegas, diz Lance Evans, vice-presidente sênior de esportes e parcerias da MGM Resorts. Sempre fizemos eventos de classe mundial na cidade, e os fizemos em escala global. Mas acho que ter a visibilidade constante de uma franquia de esportes profissionais por uma temporada inteira colocou os holofotes na própria cidade.

O sucesso dos Cavaleiros, Ases e Luzes é um precursor do pandemônio que virá em 2020 na I-15. Os Raiders estão indo para a cidade, trazendo reconhecimento de marca, apelo cultural, um treinador que deveria ir para Vegas instantaneamente em Jon Gruden e um estádio que está sendo planejado para melhorar, e não substituir, outras opções de entretenimento ao redor da Strip.

Por oito jogos em casa por ano - mais jogos de pré-temporada e, se tudo correr bem, algumas disputas de pós-temporada - haverá mais fins de semana de destino e uma chance de capturar um grande halo de fãs dentro e fora da cidade.

Fora dos jogos da NFL, já há planos para fazer de tudo, desde hospedar uma Final Four, College Football Playoff e Super Bowl até trazer grandes shows e lutas pelo título para um grande local. Como acontece com todas as coisas em Vegas, o entretenimento estará na vanguarda da experiência (leia-se: gaste dinheiro, divirta-se), independentemente de quantos jogos os Raiders ganhem em uma determinada temporada.

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Las Vegas é a próxima grande cidade esportiva da América, diz o vice-presidente de desempenho do UFC, Duncan French. Tem sido uma cidade transitória. Você vem, você joga, você sai. Não houve uma infraestrutura histórica para esportes, mas isso está mudando.

O UFC reforçou seu compromisso com Vegas abrindo seu Performance Institute em 2017. Todas as operações da empresa funcionam fora de Las Vegas, de escritórios executivos a serviços de vídeo, e o instituto oferece aos atletas um local para treinar e desenvolver tudo, desde serviços nutricionais a avançados estudo de filme.

Com o UFC firmemente estabelecido, eles são um bom complemento para as lutas de boxe notáveis, bem como outras competições esportivas de dardos a rúgbi e NASCAR a corridas off-road que chegam à Faixa. Mas a joia da coroa indiscutível, e a evidência do que pode vir a seguir, é em julho com a NBA Summer League.

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Em sua 15ª temporada, o Summer League mal é reconhecível desde suas origens. Seis equipes participaram da primeira edição, e agora todas as equipes da NBA estão presentes, com 2019 incluindo equipes internacionais da China e da Croácia. Summer League esgotou nos primeiros dois dias deste ano, com fãs aglomerados para ver a estreia da escolha nº 1, Zion Williamson.

O hype transbordou para o Thomas and Mack Center, com quase todos de pé em seus assentos para assistir aos aquecimentos. Quando Zion fez uma bandeja em vez de uma enterrada, ele foi recebido com vaias sarcásticas. Quando ele revelou sua marca registrada, a ovação foi ensurdecedora. Foi uma atmosfera que nem mesmo é replicável nos playoffs; é um tipo especial de surreal que é exclusivo do Summer League, com a melhor comparação vindo quando Lonzo Ball fez sua estreia no Lakers em 2017, na frente de uma multidão barulhenta e esgotada.

Em um primeiro tempo bombástico, os nervos mostraram, mas então Williamson desencadeou dunks e atletismo, bem como uma jogada que será comentada até a pré-temporada em que ele arrancou a bola do atacante do Knicks, Kevin Knox, e rebateu para o gol. O jogo também apresentou algumas cenas não intencionais, com o Ridgecrest Earthquake se espalhando por Las Vegas, fazendo com que o placar e os alto-falantes acima da quadra balançassem e cancelando o resto dos jogos da noite.

Summer League é um destino, com fãs fazendo a peregrinação todos os anos. A liga tem planos de tornar a semana ainda maior, seja adicionando cúpulas ou demonstrações de tecnologia, ou adicionando alguns elementos da Liga NBA2K.

Se pudermos tornar este evento o maior possível, vamos fazer, diz Evans. Isso significa outra programação em torno dos próprios jogos, sejam festas de denúncias, shows, encontros e cumprimentos, ativações experienciais, todas as coisas que Vegas faz bem. Queremos fazer isso de uma maneira que os fãs tenham mais o que fazer do que assistir a um monte de jogos de basquete.

A Summer League continuará a ser um empate, assim como os jogos da pré-temporada da NBA, o G League Showcase, EYBL, Eurobasket e a variedade de eventos universitários que vão do Pac-12 Tournament ao Mountain West Tournament, mas é natural imaginar Qual é o próximo.

Uma questão é maior do que qualquer outra: Las Vegas está pronta para um time da NBA, mas a NBA está pronta para um time de Las Vegas?

Para Evans e MGM Resorts, eles não estão pressionando, o que, com base no que a liga tem a dizer sobre a expansão, é provavelmente uma jogada inteligente. Antes do primeiro jogo das finais da NBA de 2019, o comissário Adam Silver se dirigiu à mídia e deixou claro que a liga não tem intenção de aumentar o número de times que tem agora. Quando questionado sobre se uma segunda cidade canadense como Vancouver ou Montreal poderia estar na linha de frente para expansão, Silver afirmou que isso não acontecerá tão cedo, independentemente da localização.

Eu disse antes que nós, ou seja, a NBA coletivamente, todos os proprietários de nossa equipe, estamos muito focados em criar a melhor competição possível entre as 30 equipes, disse Silver. E tenho certeza que inevitavelmente em algum momento voltaremos à expansão, mas não está na agenda neste momento.

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Ainda assim, se as coisas continuarem como estão, Evans e cia. acho que eles podem capturar atenção suficiente. O sucesso dos Ases tem sido difícil de perder, enquanto o WNBA All-Star Game é em Vegas em 27 de julho. Mas é impossível ignorar os sussurros enquanto a cidade atrai cada vez mais eventos importantes e estrelas da NBA para a Strip.

Se tivermos sorte o suficiente para que uma equipe venha à cidade, é claro que aceitaremos, diz Evans. Mas estamos felizes com o que temos.

Até então, Las Vegas continuará a dobrar os esportes e fazê-lo de uma maneira que eles são conhecidos por fazer de tudo: o mais grande, rápido e barulhento possível.

A Uproxx participou de uma viagem hospedada a Las Vegas através do LVCVA como parte da reportagem para este artigo. Você pode descobrir mais sobre nossa política de viagens / recepções de imprensa aqui.